2006年3月4日 星期六

100億美元打造通天之梯

自從前蘇聯宇航員加加林第一次遨游太空開啟了太空時代以來,那些向往更廣闊的宇宙空間的科學家們就無時無刻不在夢想著創造更加便捷的方式,讓人類能夠方便 地往來于地球和太空之間。目前,傳統的依靠火箭發射和航天飛機往返太空的方式由于其巨大的成本使人類不能夠大規模地對空間進行開發,而且也只能使極少數的 人能夠到太空走上一遭,但是這種狀況將在本世紀內得到改觀。

9月16日在美國新墨西哥州首府聖達菲召開的研討會上,70多位科學家和工程師們就登上太空的更為方便和經濟的方法──太空電梯的建造進行了更為深入的討論。在為期兩天的討論中,科學家們致力于將一個夢想在一個世紀或者十多年內變成現實,即建造太空電梯,它能夠用來發射人造衛星和宇宙飛船,甚至能沿著數萬公里長的垂直軌道將人類方便地送上太空。

這 聽起來更像科幻小說而非科學計划,事實上當美國物理學家皮爾森1970年提出太空電梯的概念時,人們對他的建議就是“改行寫科幻小說去吧”。太空電梯的夢 想最早見諸于書面是科幻小說家阿瑟﹒C﹒克拉克1979年創作的《天堂之泉》,當然,最初公眾的反應也只是一笑置之,當年克拉克接受采訪時頗為不滿地表 示,只有當大家不再嘲笑時,建造太空電梯才有現實可能,他據此預測,大概要50年后大家才會認真對待這一概念。三十几年來,建造太空電梯的想法一直徘徊在 科學推論和科幻小說之間,不過四年前的一次科學家聚會讓人類第一次認真地思考如何將這個幻想變成現實。1999年,一群來自頂尖的工程學院和從事空間研究 的公司的科學家以及美國宇航局的專家在美國馬歇爾飛行中心召開研討會,討論建造太空電梯將會遇到的種種難題,而他們得出的結論是:建造太空電梯在理論上是可行的,人類將會在21世紀的后半葉實現通過電梯向太空中輸送人員和物資的目標,屆時的太空電梯將會象人類現存的公路、鐵路、電纜和管道一樣,為人類打開通向太空的方便之門。這次會議之后,從事空間研究的科學家組成了松散的科研聯盟,與太空電梯有關的研究項目也迅速展開了。

近來,工程師們指出,在材料科學方面的進步尤其是碳納米管的發展意味著太空電梯這樣的設備開始獲得廣泛的關注,同時就意味著克拉克的小說不再是純粹的科幻小說。另外,美國國家航空和航天局也不再對這一科學幻想進行嘲笑,他們目前正把數百萬美元投入到這一開發工程上。

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