2006年4月8日 星期六

冷凍人追求永生

「艾爾克生命延續基金會」位於美國亞利桑納州酷熱沙漠裡的實驗室,看來像是一九七○年代低成本科幻片裡的場景。不過,對該實驗室自詡為全球人體冷凍先驅的說法深信不疑的人來說,這裡提供了永生的希望......

人體冷凍的目的是先將人類遺體或器官以冷凍方式保存,待日後科技與醫學發展成熟,再使之起死回生。美國職棒大聯盟史上最偉大打者之一的泰德‧威廉斯三年前以八十四歲高齡去世時,據傳留下遺言表示,希望將自己的頭顱交由艾爾克冷凍,結果引發家屬之間的訴訟大戰,也讓人體冷凍成為熱門話題。

一九七二年創立艾爾克的錢伯蘭深信人體冷凍技術可永久保存人體,這讓許多客戶燃起永生的希望,期待有朝1日科技進步後,能治療目前醫學束手無策的絕症。有些客戶僅是希望在未來世界展開新生活。

艾爾克實驗室的醫師和醫療助理面臨的最大挑戰之一,即是如何在客戶死後的最短時間內,將遺體送到該實驗室冷凍。工作人員通常得在病榻前等上數小時,甚至數天,直到客戶嚥氣,再將遺體送到實驗室,以液態氮迅速冷凍。為使屍體的細胞結構與大腦的損壞降至最低,必須迅速移除體液,尤其是血液。

該實驗室的總部外表看來平淡無奇,內部卻有一間挑高達四米的房間,存放裝有十九具屍體與五十顆頭顱的灰色金屬容器。水泥地板上擺著一缸缸的化學藥劑,牆壁則懸掛不同顏色的金屬管。一張會搖晃的桌子上,擺了一部歷史悠久、但運算功能仍強大的電腦。

冷凍整具遺體需要十五萬美元(約新台幣五百萬元 ),頭顱保存則為八萬美元(約二百六十七萬台幣 )。該實驗室每年約新增六到十二具要求完整或部分保存的遺體。不過,僅要求保存頭顱的客戶並不是著眼於價格較便宜,而是以目前的技術而言,頭顱是最容易保存的器官,而且有些人希望復活後更換不同的身體。

全美目前有一千多人隨身配戴艾爾克的塑膠臂環,以便在發生不測時,讓負責救治的醫師通知艾爾克人員前來處理遺體。艾爾克的客戶形形色色,最年長的是一位去世時九十二歲的男子,還有許多相信科技可幫助人類復活的民眾。該實驗室目前也冷凍了二十九隻動物,其中有些是客戶的寵物,因為他們希望重生後能和心愛的寵物一起享受新生活。

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