2007年2月14日 星期三

科學家南極洲搜尋隕石 探索太陽系起源

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地質學家配備著十字鎬與鏟子,穿著大如睡袋般的連帽大衣以抵禦可凍結血液的酷寒,在南極洲這一片原始雪域上四處搜尋著一項罕見寶藏。他們搜尋的是可能比鵝卵石還要小的石頭,但那不是普通石頭,而是隕石。

隕石是岩石的殘骸,它可能曾花了數百萬年時間繞著太陽旋轉,直到天體動力引導它墜入地球。



法國國家科學研究中心的宇宙化學專家杜普拉解釋說:「我們正在搜尋原始碎片,或許是來自小行星或是彗星,而這可以提供我們有關太陽系起源的線索。」

不適人居的南極洲,卻是隕石搜尋者的夢想地域。

南極大陸中心有一片龐大的大冰原,而當地降雪量也不多。

這意味相對容易在這裡找到隕石,且不會遭到污染或曾與人類接觸過。

過去三十年來,超過六個國家的研究人員已拾獲成千上萬個大小超過一公分的隕石。

最著名的隕石是艾倫丘84001隕石,這是以美國探險隊一九八四年十二月發現的南極洲艾倫丘為名。

這顆重達一點九三公斤的隕石引發了重大爭議,因為理論上,這顆石頭是四十五億年前在火星上由熔岩結晶成形。

約三十六億年前,隕石撞擊從火星表面撞出一塊岩石,這塊岩石在太陽系漫遊了一段極長時間,後來才墜落至地球,過程中它的重量減少,在穿越地球大氣層時,也因為摩擦導致它的表面遭到燒灼。

就在這顆隕石發現十二年後,美國國家航空暨太空總署研究人員馬凱驚人宣布,他利用電子顯微鏡檢查隕石,發現上頭存有已成為化石的微生物形狀。

馬凱的宣稱宛如青天霹靂。這暗示人類在太陽系中並不孤單(即便目前我們唯一僅知的鄰居是細菌),更加強了地球生命可能來自外太空這個一度相當邊緣的理論。

從那時起馬凱的宣稱也引發激烈爭論。其他科學家認為,這些明顯的化石痕跡,只不過是當熔岩冷卻又受到風化時,所產生的地質效果。

在法義兩國聯手管理的南極洲康科狄亞基地負責隕石蒐集工作的杜普拉說,近幾年來隕石搜尋的範圍已經擴大,涵蓋微型隕石。

這些微型隕石也就是大小介於二十五至五百微米之間的塵粒。

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