2007年2月25日 星期日

遙遠行星現迷人光暈 或示生命存在

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美國國家航空航天局(NASA)21日公佈,在距太陽系十分遙遠的地方,Spitzer太空望遠鏡首次拍攝到兩顆行星上的光暈,通過對其中一個星球進行分析,天文學家發現,這個星球可能存在有生命。

天文學家們認為,這個具有里程碑意義的進展為探測外星球上可能存在的生命邁出了重要的一步。



Spitzer項目科學家麥克.瓦納博士(Michael Werner)說,「這真是一個驚喜」,「我們在設計Spitzer之初並未曾想到它會令我們跨出這麼一大步。」

Spitzer是一個紅外線望遠鏡,為研究這兩個不同的被稱作「熱木星」的外星球獲得了具體的光譜數據。這兩個行星類似木星,是由氣體構成的,但離他們的太陽繞行更近。

數據顯示,這兩個行星比天文學家預期的要更乾燥、更多雲。理論學家們曾經認為熱木星的大氣層中有大量的水,但很奇怪的是,在這兩個行星周圍並沒有發現任何水。天文學家們認為,可能有水,但是水被埋藏於厚厚的雲層中。

這些雲層可能充滿塵土。其中一個行星,顯示出很小的沙粒痕跡,被稱作硅酸鹽。這個發現可能說明:行星的天空佈滿高高的、塵土籠罩的雲層,這些雲層和我們太陽系行星周圍的雲層不同。

NASA另一位科學家傑瑞米.瑞徹森(Jeremy Richardson)說,「理論學家們剛看到數據時頭都暈了,覺得不可思議。」

他說,「水蒸氣從行星上消失實在是不可能的現象,所以肯定是藏起來了,可能是藏於我們光譜中發現的塵土籠罩的雲層中。」

兩個行星離我們的距離至少要比木星遠一百萬倍。天文學家們希望將來獲得太陽系周圍更小的行星的光譜,以進一步尋找生命的足跡。

迄今為止,已有三組天文學家先後表示,通過分析行星的光暈,可以尋找外星球生命形式。

此次發現也是科學家在這一領域的一大突破性進展。運用這種新方法,可以通過分析光譜得出一個行星的粒子和大氣構成,就如同解讀人類的指紋一樣。而通過這種「指紋」,科學家們就可以解析一顆星球大氣的組成,從而推斷雲層的存在,進而推斷生命存在的可能。

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