2007年6月17日 星期日

科學家再獲證據 顯示火星曾存在海洋

科學家今天針對火星上是否曾存在著水的迷團,提出強而有力的說明,聲稱獲得最新證據,證明這顆紅色行星的表面多數地區,曾經遭到浩瀚海洋沖刷。

這項理論源於人造衛星拍攝到的照片,以及「精神號」與「機會號」火星探測車傳回來關於火星地質與化學的資料,顯示火星表面多達三分之一曾覆蓋在水之下。



這項理論的基礎,在於火星北半球低地明顯存在著數千公里長的環狀「海岸線」特徵。

但這裡出現一個嚴重的問題,這些讓人好奇的海岸線海拔高度落差極大,達到數千公尺,並非所有海岸線都乖乖待在他們應該存在的「海平面」。

哈佛大學科學家裴隆與研究同仁說,會出現這樣的差異是有原因的。

他們相信,大規模火山活動迫使火星表面質量重新分配,造成極點轉移。

引發這種所謂的「極點飄移」,原因之一在於火星上龐大的塔西斯死火山,這座火山隆起於表面,如同火星的啤酒肚。

塔西斯火山體積達四千萬立方公里,為地球最大火山夏威夷毛納洛山的一萬倍;毛納洛山自太平洋海底隆起近十公里,形成夏威夷島。

塔西斯火山三十八億年前形成時,龐大的荷重引發行星傾移,以便在赤道處可順利容納隆起。

另一個引發極點轉移的原因,則是因為火星地勢過寬,內部壓力造成陸地區域隆起。

但是塔西斯火山的存在比海洋早了九億年左右,因此這無法解釋「海岸線」高度不同的原因。

根據裴隆的研究團隊進行模擬,近來又找出其他兩個可能造成極點飄移的要角。

一個就是與塔西斯火山分處不同半球的「極樂世界」(Elysium)火山區,另一則為深埋在廣大北部平原下方的烏托邦大盆地。

如我們所知水是製造並維繫生命的要素之一,因此關於水的謎題,也就成為調查火星的重點。

環繞在火星週遭的美國與歐洲的衛星進行觀測顯示,火星塵灰底下可能存有大量的水冰,某些液態水不時也可能流向地面。

如果火星曾經存在著水,那麼還有一個問題有待解決:是什麼原因造成火星失去珍貴的海洋。

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