2007年8月9日 星期四

南極微生物 冰封800萬年大復活

冰封於南極冰層長逾十萬年到八百萬年的微生物,在實驗室中給予養分並溫暖的環境後,不僅復活,而且還持續成長。

美國羅格斯大學海洋暨沿岸科學助理教授拜多領導研究人員,檢測五個距今十萬至八百萬年不等的南極冰層樣本。他說︰「我們實在不知道可以預期什麼,不過我們了解微生物非常耐寒。」研究的結果6日發表在美國國家科學院院刊的網路版。



研究人員化驗已知為地球最古老冰層的樣本,並且成功讓樣本年代較近的細菌成長,拜多指出,樣本年代較遠古的微生物,生長的速度非常緩慢,有些最古老的微生物被觀察長達一年,相較之下,一般培養細菌約耗費一週的時間。

研究人員從這些被稱為「基因冰棒」的冰核樣本中,也發現最常見的細菌,其中包括厚壁菌門、變形菌門與放射菌門等菌種。拜多表示,樣本中的微生物已存在多時,「並非之前不曾在地球上發現的」。

研究人員也蒐集到足夠的資料,計算出細菌DNA數目的衰減速率,發現其大約是在一百一十萬年後數目減半;他們說,宇宙射線可能是罪魁禍首,因為南極的宇宙射線特別強。

拜多解釋說,研究這些生命形式,是希望有助於「了解在不同的條件下,地球生物在地質與生理上的限制」。同時,在尋找其他星球的生命,以及微生物在如火星的冰冷環境下,究竟能存活多久,也有其相關旨趣。

他也補充說,地球上多數的生命都由微生物構成,他表示︰「微生物生存於任何可能的環境中,因此了解它們能抵抗什麼、什麼是其侷限,對了解地球長久以來如何運作上,十分重要。」

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