2008年7月31日 星期四

白馬2500年前祖先是灰馬

在人類的神話、歷史、文學,甚至戰場上,白馬的聖潔、榮耀的形象持久不墜。不過,一份發表在自然遺傳學期刊的研究,鑑定出讓馬皮毛轉灰至白的突變基因,這表示所有白馬的祖先可溯及二千五百餘年前的一匹母馬或公馬。



來自同一基因突變的祖先

灰馬基本上是源於阿拉伯種馬,其中包括訓練作為古典花式騎術的知名純種公馬「利比札」馬。英國每日郵報指出,利比札的毛髮出生時原為深色,隨著年齡漸增,毛色漸淡,到6至8歲毛色全白時,由於底下的皮膚仍是黑色,因此整匹馬看起來是灰色的。

報導說,瑞典烏普薩拉大學的安德森博士領導的研究團隊,從逾800匹8種不同血統的灰馬中,發現突變基因,而此基因變化並未出現在其他顏色的馬匹中。經過DNA比對,研究人員將此突變現象判定為STX17與NR4A3這兩個比鄰基因的過度表現。

基因雖有缺陷 卻受人類保護

究竟是上述兩種基因或其中一種基因造成毛色退化,目前仍待進一步了解。不過,研究人員明確指出,15歲以上的灰馬有70-80%會罹患黑色素瘤,缺陷基因會引發皮膚癌與毛色的退化。

英國泰晤士報指出,這樣的馬匹在自然環境中不可能存活,顯然遠古時期曾出現一匹發生上述基因突變的馬,致使人類不僅加以保護,還育種繁殖。他說︰「這顯示轉變為白馬的突變在人類文化上造成強大衝擊,並且在亞洲、歐洲的藝術與文學上留下許多足跡,比如謬司的坐騎─飛馬帕格薩斯與獨角獸。」

白馬的文字紀錄首度出現於希臘史書希羅多德,文中描述西元前485至486年掌政的波斯大帝薛西斯,推崇白馬的神聖性。

安德森指出︰「騎白馬的英姿讓人類挑選產生突變的灰馬,這樣的突變是迄今造成白馬的最普遍原因。1903年首度出現灰馬罹患黑色素瘤的記載,自此研究人員就探尋引發毛色退化的突變是如何也造成黑色素瘤,我們的研究結果給了可能的解釋。」

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