2008年7月21日 星期一

未來人腦會變大還是變小?

我們對威脅的反應快慢可能攸關著生死。在更原始的以前,反應快慢可能意味著是否逃離野生動物的魔掌,今天可能意味著躲避緊急的車禍。

在過去若干年裏,科學家一直認為哺乳動物大腦中存在兩套決策系統,以不同速度運作來應付不同狀況。英國布里斯托大學新研究成果肯定了這個理論,並且顯示,從大腦中較老、反應較快但較不精確的部份產生的進化壓力,可能促使人類或高級哺乳動物大腦中反應較慢但更精確的大腦皮質層作更進一步發展。這項研究近日發表在英國皇家學會生物科學論文集B(Proceedings of the Royal Society B)。



該研究論文的主要作者崔莫(Pete Trimmer)解釋說:「如果我們將爬蟲類大腦與人腦相比,我們可以發現它們很類似,只是哺乳類的大腦有較大的大腦皮質層(outer cortex),而其他脊椎動物沒這麼明顯。蜥蜴在做決策是用皮質下層,但若用精密的核磁共振檢查,蜥蜴的皮質層也有參與決策作用。

為何腦部有這兩個決策點?皮質層與皮質下層,皮質層變厚有什麼好處?腦部越厚,表示腦部更重,而在哺乳類的皮質下層功用卻不明顯!因此人類再進化下去腦部有可能縮小?因為皮質下層萎縮了?

要搞清楚這件事情,崔莫假定皮質下層反應快但決策不精細,皮質層因要收集資料做精密的決策,反應較慢些。

這假定的解釋是,當遇上危險時,例如被兇猛野獸攻擊,通常需要反應快但決策不夠精細的皮質下層;但面對突發事件,或面對有許多衝突同時發生的複雜情形時,皮質層系統比皮質下層系統用處更大。

崔莫評論說,當生命越來越複雜,腦部要收集資訊的訊息促使演化上作改變,因此哺乳類的皮質層越來越發達;人類的環境更是危險,不但會遇到兇猛野獸,現代也會碰上移動快速的汽車,所以皮質下層仍是繼續保留,所以結論就是;腦部應不會變小,不會萎縮掉!

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