2009年10月30日 星期五

等待130億年 見到史上距離最遠恆星爆炸

今天公佈的2項研究報告說,天文學家偵測到超級恆星爆炸後發射出的光線,但是科學家看到這道光的時候已經是130億年之後,而這顆恆星也是天文學家偵測到距離地球最遠的星體。

2組研究人員今年4月觀察到這次驚人的伽瑪射線爆(GRB),開啟人類研究宇宙嬰兒期的機會之窗。學界對於這個時期的宇宙所知不多。



GRB是目前已知威力最猛烈的爆炸,亮度比銀河系中最亮的星還要光亮1000萬倍。

它伴隨超大質量恆星死亡而生,或者是恆星的核心崩潰陷入黑洞所引發。

美國航空暨太空總署(NASA)雨燕衛星(Swift satellite)首先發現這個現象,將這次伽瑪射線爆編號為GRB 090423。

因為這項發現而警覺到的天文學家們讓地球上許多最大的望遠鏡對準天空觀測,及時看到逐漸消散的GRB餘輝。

科學家對此發現尤其興奮,因為這次爆炸發生在所謂「宇宙黑暗時代」(Cosmic Dark Age),也就是137億年前的大霹靂(Big Bang)生成宇宙之後僅40萬年,宇宙所進入的狀態。

在這段期間,自由的電子和質子結合形成中性原子,正負帶電量相等,產生不透明、「黑暗」的宇宙。

直到大霹靂過後的8000萬到9000萬年,原子和分子才「再電離」(re-ionised),或稱帶電,形成相對半透明的銀河空間,也就是我們現在所見的宇宙。

GRB 090423伽瑪射線爆在宇宙黑暗時期末發生,是目前觀測到最古老的現象。

報告作者之一的列斯特大學(Leicester University)坦維爾(Nial Tanvir)教授表示:「這項觀察讓我們得以開始探索我們宇宙畫布最後一塊空白的空間。」

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