2010年2月1日 星期一

黑洞高速向地球逼近

美國科學家發現,會吞噬其週遭物質的黑洞,不但會在宇宙中成雙成對的「漫舞」,其中一個黑洞還正以光速一半的速度朝著地球而來!難道地球就要被黑洞吞噬了嗎?



DEEP2 研究計劃利用在夏威夷的凱克望遠鏡(Keck telescopes),蒐集了宇宙1萬5千個星系的資料。而COSMOS研究計劃則利用在太空中的哈伯望遠鏡(Hubble telescope)來觀察星系。美國加州大學伯克利分校的朱莉‧科默福德(Julie Comerford)博士與她的研究團隊,分析這兩項研究計劃的資料,找到了33對「在宇宙中漫舞的黑洞」。科默福德博士向美國之音說明了這項新發現。



在宇宙中漫舞的黑洞

她說:「我們觀察到33對在遙遠星系當中跳著華爾茲的黑洞。它們相應舞動的原因,是因為我們相信幾乎所有的星系的中心,都有一個超大質量的黑洞,而我們知道星系會合併,並且形成更大質量的星系。所以這很合理,當兩個以超大質量黑洞為中心的星系相碰在一起,就會將那兩個黑洞帶到新形成星系的中心。這兩個黑洞會被引力帶著轉,跳一場引力之舞。」

兩個黑洞「舞伴」之間的距離,是3千光年到8千光年之間。它們會慢慢地接近,最後合為一體。

不過我們都知道,黑洞會將週遭所有的物質吸進去,連光線也不例外,所以要如何觀察黑洞,甚至還能看到黑洞在跳舞呢?科默福德博士說明了他們的研究方法。

她說:「黑洞本身是看不到的,因為光線無法逃離黑洞。但是如果黑洞附近有足夠的氣體正在落入黑洞,在掉進去的過程當中會散發出極大的能量,並且發出極亮的光芒,有時候會比它們所處的整個星系還亮,所以非常容易見到。由於這些黑洞舞動的高速,讓我們容易觀察。如果它們對著望遠鏡的方向舞動,我們就會測量出藍移(blueshifted),若是往反方向舞動,就會看到紅移(redshifted)。」

而黑洞共舞的速度十分快,科默福德博士估計,大約是噴射機的800倍,也就是大約光速的一半,約每秒16萬公里。

仙女座黑洞將吞噬地球?

250萬光年之外的仙女座星系(Andromeda Galaxy)正在接近我們所處的銀河系,有一天將與銀河系合併,而仙女座星系當中的黑洞自然也朝著我們而來。既然黑洞行進的速度如此之快,是否代表我們正面臨著被黑洞吞噬的危險呢?科默福德博士說,暫時還不必擔心。

她說:「在仙女座中心的黑洞以噴射機400倍的速度對著我們而來,大概30億年會到達這裡。仙女座星系是距離我們最近的螺旋星系,將與我們的銀河系合併,到時候我們的黑洞與仙女座黑洞將會共舞。」

不過我們經常在科幻電影當中看到,靠近黑洞的物體會被「吸」進去,科默福德博士對美國之音解釋,事實並非如此。

她說:「一個常見的誤解,就是人們認為黑洞如同一個吸塵器,把其周圍的物體全部吸進去,事實上完全不是這樣。黑洞跟宇宙當中其他有質量的物體一樣,發出自己的引力,吸引它附近的物質。如果是很靠近黑洞的氣體物質,就會感到強大的引力,漸漸的被拉往黑洞而去。所以並不是像吸塵器,只是引力。」

雖然要被仙女座星系合併,甚至可能被其黑洞吞噬的可能性聽起來很嚇人,不過3億年之後,科技應該已經發達到讓人類可以乾脆移居到仙女座星系當中了吧!

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