2011年1月3日 星期一

40萬年前人齒出土 現代人源起中東?!

以色列考古學家二十七日表示,他們在以色列中部挖掘到約四十萬年前的人類牙齒,這可能是目前已知最早的現代人存在的證據,若真如此,現代人起源理論就可能得改寫為起源於中東。

特拉維夫大學考古學研究所的戈佛教授和巴凱博士,在特拉維夫本古里昂機場十六公里外的中部城鎮羅許艾因一處名為「格西姆」(Qesem)的洞穴,挖到八個人類牙齒,經X光、電腦斷層掃描、所在位置地質層年代,鑑定為出自四十萬年前的中更新世,是目前全球所發現年代最早的智人(homo sapiens)遺骸,這批牙齒的大小、形狀,都和現代人非常相似,這份上週在「美國自然人類學」期刊發表的報告據此認為,現代人並非如原本學界所認定的起源於非洲,而是中東。

挑戰非洲起源論

目前學界普遍認為,現代人的直系祖先「智人」約二十萬年前源於非洲,然後逐漸往北遷徙,經過中東,到歐洲和亞洲,並演化成現代人。近期已在中國和西班牙發現的早期人類遺骸,讓這種「非洲起源說」受到質疑,但仍無人能肯定。此前,在衣索比亞中阿瓦什河谷區發現的十六萬年前智人遺骸,據信是迄今發現的最古老「現代」人。在以色列發現的其他人類遺骸年代都較近期,約在八萬到十萬年前。

「格西姆」洞穴在西元二○○○年被發現後就一直是考古重鎮。牙齒是人類骨骸中能保存最久的部位,除了這批牙齒,戈佛的團隊還發現早期複雜人類社會存在的證據,如使用過的多樣削尖石片,和其他史前工具,顯示當時已具備有系統的製造石片、習於使用火,以及打獵、切割和分享動物的肉,及開採原物料用於將岩石製成片狀工具。

劍橋大學學者梅拉爾斯認為,戈佛研究有其信譽,也很重要,因為那段關鍵時期的考古發現相當稀少,但就此下定論還言之過早,因為牙齒的可信度不及頭骨遺骸,他認為這批遺骸比較像是現代人的遠古親戚尼安德塔人。現今科學界接受的理論是,現代人和尼安德塔人都出自約七十萬年前住在非洲的共同祖先,之後其中一支後裔遷徙到歐洲、演化成尼安德塔人,之後絕種;另一支後裔留在非洲,演化成智人,再演化成現代人。

戈佛說,他們將持續挖掘該處洞穴,自信將能找出頭骨或其他部位骨骸佐證,證明現代人是源於現今以色列所在地。

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