2014年3月5日 星期三

「冰下可能有魚」 NASA計劃前往木衛二

NASA(美國航空航天局)正在策劃前往木星水汪汪的衛星木衛二進行一個大膽的機器人任務,天文學家推測木衛二上有可能存在某種形式的生命。

NASA在其2015年預算計劃撥出1500萬美元開始籌劃木衛二任務,但尚未決定細節,3月4日NASA首席財務總監羅賓遜(Elizabeth Robinson)說,木衛二探測器將在20年代中期發射。羅賓遜說,木星周圍的高輻射環境會是一個挑戰。NASA在1989年向木星發射伽利略號探測飛船,飛船用了六年抵達這顆太陽系第五大行星。



倫斯勒理工學院的天文學家勒甚(Laurie Leshi)說,木衛二任務是「前往太陽系一個非常引人注目天體的一個大膽任務」。過去NASA探測器已經飛掠過木衛二,尤其是伽利略飛船,但都沒有針對木衛二探索,木衛二是圍繞木星軌道的幾十顆衛星之一。天文學家長期以來一直建議進行木衛二任務,但將耗資數十億美元。

去年,科學家發現了從木衛二的冰中噴射羽狀液態水柱。木衛二科學家帕帕拉多(Robert Pappalardo)說,飛掠這些液態水柱可能使研究木衛二更加便宜。

羅賓遜說NASA將比較實現木衛二任務的諸多建議,現在不能確定所需成本。她說,一個主要的任務目標是在木衛二冰雪覆蓋的表面下奇怪的液態水中尋找生命。哈佛大學天文學家勒布(Avi Loeb)說,去木衛二會比探索乾燥的火星更精彩:「冰下可能有魚」。

木衛二是太陽系中最神秘的衛星。科學家們認為它的冰殼下存在比地球海洋水量更大的汪洋大海。最近,科學家發現有證據表明,一些水從南極附近以間歇泉形式噴發到200公里高處。科學家期待對這些噴發液體採樣研究。

目前看來NASA比較喜歡派遣探測器前往火星,太陽系的其他行星受到關注的程度則少得多,NASA最新的預算也沒有提供太多可能。

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