2016年1月21日 星期四

「第九行星」找到了 質量為地球十倍

自從冥王星於二○○六年被降格為矮行星後,人類認知太陽系只有八大行星。不過,美國加州理工學院兩名首屈一指的天文學家宣稱找到了「第九行星」。他們根據數學及電腦模型,推斷在太陽系深處,有一個前所未見的星球圍繞太陽公轉。這顆星球的質量約為地球的十倍,繞太陽公轉一周需要一萬至兩萬年。

加州理工學院(Caltech)天文學家布朗和巴特金,本月二十日在美國《天文學》雜誌發表論文稱,儘管尚未直接觀測到這顆行星,但他們通過數學建模和計算機模擬找到了太陽系存在「第九行星」(Planet Nine)的證據。他們估計其質量是地球的十倍、冥王星的五千倍。其體積與第八大行星海王星相若,引力足以影響太陽系邊緣幾個矮行星的運行。



布朗在聲明中說:「這將是名副其實的第九大行星,太陽系發現這個大塊頭着實令人興奮,太陽系將再次出現九大行星。」

「第九行星」與太陽之間的距離,是海王星與太陽距離的二十倍。與已知行星近圓形的運行軌道不同,「第九行星」的運行軌道是一個奇怪的橢圓形,估計要一萬至二萬地球年才能繞着太陽完成一次公轉。

「第九行星」是在天文學家研究六顆已知遙遠天體時發現的。這六顆天體運行奇特,就像六塊以不同速率運轉的鐘表,但無論何時去看,這些鐘表指針都在相同地方。

天文學家認為,這一現象碰巧發生的可能性為千分之七。在排除其他可能性後,科學家計算出「第九行星」的存在。

巴特金和布朗承認,至今未試過用天文儀器直接觀察到這個星球,但相信可以在五年之內,用天文望遠鏡證實它的存在。科學家認為,儘管目前這顆行星的具體位置還比較模糊,但這一發現將激發起科學家的尋星熱潮,有可能找到這顆行星的確切位置。現時已有多個強力的太空望遠鏡正在努力尋找「第九行星」,包括位於夏威夷凱克天文觀察站內的十公尺雙筒望遠鏡。

巴特金說:「這是一百五十年來,首次有確鑿證據證明太陽系內人類對行星數量的『普查』是不完全的。」 他認為,「第九行星」將幫助科學家解釋太陽系邊緣壟伊伯帶許多天體和碎片的奇怪特性。

原先太陽系存在九大行星的說法,但國際天文學聯合會大會二○○六年決定,不再把傳統九大行星之一的冥王星視為行星,而將其列為矮行星。

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